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Pour beaucoup de gens, les cheveux sont un ornement naturel et l’expression de leur personnalité. Mais les cheveux ont aussi des propriétés protectrices : par exemple, ils protègent le cuir chevelu de la lumière du soleil. Les cils et les sourcils empêchent la poussière, la saleté ou la sueur de pénétrer dans les yeux. Les cheveux protègent, également, le nez et les oreilles des intrus. Les poils corporels aident à réguler la température du corps ; s’ils sont installés par temps froid, ils peuvent retenir l’air réchauffé par le corps à la surface de la peau, comme un coussin d’air chauffant.

Quelles sont les formes de cheveux ?

À l’exception de quelques zones, par exemple la paume des mains et la plante des pieds, toute la surface du corps est couverte de poils. On distingue le poil de laine fin et court sur le corps et le poil dit long ou terminal. Il s’agit des poils de la tête, de la barbe, des cils, des sourcils, des poils pubiens et aussi des poils du corps masculin, par exemple sur la poitrine ou le ventre.

La répartition de la laine et des poils longs est différente selon les individus et dépend de l’âge et du sexe. Par exemple, le corps des enfants est principalement recouvert de poils de laine. Chez les femmes adultes, en revanche, 30 % et chez les hommes environ 90 % de la surface du corps est couverte de poils longs.

Comment les cheveux sont-ils structurés ?

Chaque cheveu est constitué d’une tige et d’une racine. La tige est la partie visible du poil qui dépasse de la peau. La racine du poil se trouve dans la peau et se prolonge dans le tissu sous-cutané. Il est enveloppé par la peau et le tissu conjonctif, le follicule pileux, dans lequel s’ouvre, également, une glande sébacée.

En outre, un petit muscle est attaché à chaque follicule pileux, ce qui permet de lisser les cheveux. De nombreuses fibres nerveuses se terminent, également, au niveau du follicule pileux. Cela nous permet de percevoir les mouvements des cheveux et de sentir même une légère brise.

À l’extrémité inférieure, la racine du poil est épaissie de façon sphérique et est, donc, appelée bulbe pileux à cet endroit. La papille pileuse, un nodule bien approvisionné en sang, se prolonge dans le bulbe pileux par le bas. À la frontière entre la papille et le bulbe pileux, de nouvelles cellules ciliées sont constamment créées.

Comment pousse un cheveu ?

De nouvelles cellules se forment en permanence dans le bulbe pileux, qui se collent les unes aux autres et se kératinisent au cours du processus. L’ensemble des cheveux est composé de cette mèche de corne. Comme de nouvelles cellules cornifiées adhèrent constamment au poil par le bas, il se pousse progressivement hors de la peau. De cette façon, un cheveu sur la tête devient environ un centimètre plus long par mois. Les poils de la barbe, mais surtout les cils, les sourcils et les poils du corps poussent plus lentement.

Le fait que les cheveux soient droits ou bouclés dépend de la section des cheveux. S’il est rond, le poil pousse en douceur hors de la peau. Plus sa section transversale est ovale, plus les cheveux sont bouclés.

La couleur des cheveux est causée par la teneur différente de la mélanine du colorant dans les cellules kératinisées. Elle peut varier considérablement d’une personne à l’autre et changer au cours d’une vie. Avec l’âge, la teneur en mélanine diminue chez la plupart des gens, alors que dans le même temps, plus d’air est emprisonné dans les cheveux ; ils perdent leur couleur et deviennent blancs. Selon la couleur originale des cheveux et la proportion de cheveux blancs, les cheveux de la tête apparaissent alors gris à blanc, dans l’ensemble.

Qu’est-ce que le cycle des cheveux ?

Tant que de nouvelles cellules de corne continueront à se développer dans le bulbe pileux, le cheveu poussera en longueur. Les experts appellent, également, cette phase de croissance “phase anagène”. À tout moment, environ 90 % de tous les cheveux humains sont en phase de croissance.

Selon l’endroit où un cheveu pousse sur le corps, la phase de croissance varie en longueur ; dans le cas des cheveux sur le cuir chevelu, par exemple, elle peut durer plusieurs années. C’est pourquoi les cheveux du cuir chevelu peuvent atteindre plus d’un mètre de long s’ils ne sont pas coupés. La phase de croissance est particulièrement courte pour les cils, les sourcils ou les poils à l’entrée de l’oreille et du nez. Ils ne poussent que pendant 100 à 150 jours. C’est pourquoi ces cheveux ne peuvent pas devenir aussi longs.

À la fin de la phase de croissance, la racine du poil se détache de la papille. Cette étape est appelée phase de transition et dure environ deux à quatre semaines. Une fois que le cheveu est complètement séparé de la papille et donc, de l’approvisionnement en sang, la phase de repos du cheveu, également appelée phase télogène, commence. Les cheveux sont lentement poussés hors de la peau et finissent par tomber. La phase de repos peut durer plusieurs mois.

À la base du follicule pileux “vide”, les cellules ciliées recommencent à se multiplier et à s’assembler pour former un nouveau cheveu. Une nouvelle phase de croissance commence et le cycle du poil recommence.

Quand la perte de cheveux s’intensifie-t-elle ?

Comme les cheveux passent toujours en phase de repos puis tombent, une personne perd tout le temps ses cheveux. Chez un adulte en bonne santé, il peut y avoir environ 70 à 100 cheveux par jour sur la tête. Cependant, comme de nouveaux cheveux repoussent constamment en même temps, cette perte de cheveux naturelle passe inaperçue.

Cependant, si les racines des cheveux sont endommagées, pendant la phase de croissance, ou si de nombreux cheveux passent en même temps en phase de repos, il y a une augmentation de la perte de cheveux (effluvium). Si aucun nouveau cheveu ne repousse, une calvitie se développe. Que la zone soit petite, qu’elle affecte tout le cuir chevelu ou les poils du corps, cette absence de cheveux est appelée alopécie. Certaines formes d’alopécie peuvent disparaître et les poils repoussent. L’absence de cheveux peut également persister, un exemple typique est la calvitie permanente chez les hommes.